• ¨Es el nuevo 'oro negro'?

    From Rafael Suarez@2:341/14 to Todos on Sun Sep 6 12:44:56 2009
    ­Hola Todos!

    Desde la crisis de los a¤os 70 se viene oyendo hablar de la necesidad de un cambio, de no depender s¢lo de una carta, la del oro negro. Sin embargo, la necesidad de responder a una demanda, as¡ como a determinados intereses ha provocado que el cambio contin£e todav¡a hoy vi‚ndose como un reto. En la actualidad, las reservas probadas de petr¢leo, gas natural y carb¢n son suficientes para cubrir la demanda mundial de los pr¢ximos a¤os. En concreto, 42 en el caso del petr¢leo, 60 en el del gas y 122 en el del carb¢n al ritmo de
    producci¢n de 2008, seg£n el informe Statistical Review of World Energy 2009 de
    BP.

    En los £ltimos tiempos, muchos expertos han aupado al litio como la soluci¢n, la alternativa ®verde¯ que muchos quieren ver como ®infinita¯. ¨Infinita? Lo cierto es que mientras el petr¢leo es una materia prima que se consume, en los veh¡culos el‚ctricos lo que se devora es la electricidad. Ahora bien, para poder guardar esa electricidad es necesaria una bater¡a, que como en el caso de
    los m¢viles y de los port tiles, contiene litio. Es decir, un metal y como tal una materia prima finita, aunque siempre se puede reciclar, lo que hoy por hoy no es una pr ctica habitual.

    En la actualidad, hay entre 13 y 14 millones toneladas del nuevo oro negro, principalmente en Bolivia, Chile y China, seg£n los datos del informe de 2009 del Servicio Geol¢gico de EE UU (USGS). De ellas, s¢lo cuatro son reservas accesibles. Pero como explican algunos expertos, todav¡a no hay un nivel de an lisis tan profundo como lo hay con el petr¢leo. De hecho, seg£n qu‚ fuente, las reservas, como en el caso del uranio, var¡an y mucho. As¡ desde Chemetall calculan que hay 28 millones de toneladas de este metal (y 150 millones de toneladas carbonato de litio). En cambio, opiniones menos optimistas hablan de tan s¢lo ®cuatro millones de toneladas de este metal (21 millones de toneladas de carbonato de litio que realmente ser¡an menos, ya que las bater¡as requieren
    un material muy puro)¯, explica William Tahil, director de Investigaci¢n del Meridian International Research.

    Pero incluso aunque las reservas se incrementaran hasta llegar a los 20 millones de toneladas seguir¡an sin ser una cantidad suficientemente elevada para el cambio que se est  registrando en los £ltimos a¤os. Seg£n Chemetall, los de la visi¢n optimista, cada a¤o se consumen 23.000 toneladas de litio. As¡
    que con el ritmo de consumo actual habr¡a para 500 a¤os, seg£n los datos de USGM. M s pesimista resulta la visi¢n de Tahil. Para este experto, la producci¢n actual de carbonato de litio (el que se usa en las bater¡as) est  entre las 80.000 y las 90.000 toneladas, por lo que con el ritmo de producci¢n actual dar¡a para menos de 250 a¤os, y eso que ni los veh¡culos el‚ctricos ni los h¡bridos han hecho realmente su entrada. Por eso para Tahil, ®aumentar la extracci¢n del nuevo oro negro para responder a un modesto incremento en la producci¢n de veh¡culos h¡bridos el‚ctricos ser¡a factible, pero no como una propuesta para el mercado de masas¯. Y de hecho, la demanda est  aumentando. Por primera vez en 2007 la utilizaci¢n del litio en la elaboraci¢n de bater¡as fue, con un 25 por ciento, el principal uso final, seg£n los datos de SQM, el mayor productor de litio.

    Bater¡as presentes en tel‚fonos m¢viles, port tiles y en veh¡culos h¡bridos y el‚ctricos, entre otros destinatarios. En la actualidad, ®hay 1.100 millones de
    m¢viles en el mundo¯, explica Michael Morgan, analista industrial y de dispositivos m¢viles de ABI Research, consultora especializada en tecnolog¡a. Morgan detalla que, de media, ®cada bater¡a de m¢vil tiene 0,35 gramos de litio¯. As¡ que si junt semos todo ese metal, una vez separado del resto de materiales, habr¡a 385 toneladas del nuevo oro negro. Y todo apunta a que el n£mero de m¢viles seguir  creciendo, y que se utilizar n 490 toneladas de litio
    en ®2014, a¤o en el que se espera llegar a los 1.400 millones de unidades¯, afirma Morgan.

    El gran mordisco

    La cifra aumenta en el caso de los port tiles, pues cada uno de ellos ®alberga¯ ®7,5 gramos de este metal de media en su bater¡a¯, precisa Morgan. As¡ que los 174 millones de port tiles que hay en el mundo tienen en su interior en total 1.305 toneladas de litio, una cifra que aumentar  hasta las 3.135 toneladas cuando se alcancen los 418 millones de unidades. All  por 2014.
    El £nico que en un futuro puede dar un gran mordisco a las reservas es el transporte. Para el horizonte 2020, se prev‚ que el parque automovil¡stico sea de 1.000 millones de veh¡culos. En todo el mundo, claro. Calculando que, de todos ellos, s¢lo el 10 por ciento ser  para entonces el‚ctrico ser¡an 100 millones de veh¡culos (la visi¢n m s realista ser¡a entre 20 y 30 millones de autom¢viles el‚ctricos) con litio ®a bordo¯. La cantidad de este metal variar¡a
    seg£n la autonom¡a. De hecho, tambi‚n lo hace seg£n la fuente. ®El contenido de
    este metal en una bater¡a de i¢n de litio es del 1,75 por ciento del peso. De modo que en una bater¡a de 200 kilogramos (por ejemplo el Mitsubishi IMiEV con una autonom¡a de 150-200 kil¢metros), habr¡a entre 3,5 y 4 kilogramos de litio¯, explica Juan Luis Pl  de la Rosa, jefe de Transporte del Instituto para
    la Diversificaci¢n y Ahorro de la Energ¡a (IDAE). As¡ que los 100 millones de veh¡culos el‚ctricos requerir¡an unas 400.000 toneladas de este metal.

    O dicho de otro modo, ®cada uno de ellos tendr¡a una bater¡a con 30 kilogramos
    de carbonato de litio que le permitir¡a almacenar electricidad suficiente como para recorrer m s de 200 kil¢metros. De modo que los 100 millones de veh¡culos el‚ctricos requerir¡an tres millones de toneladas de carbonato de litio. Muy por debajo de las reservas estimadas por el USGS¯, asegura Dino Tonti, investigador del Instituto de Ciencia de Materiales de Madrid (ICMM), del Consejo Superior de Investigaciones Cient¡ficas (CSIC).

    Opini¢n bien distinta tienen desde el Meridian International Research. Para Tahil, de hecho ®la falta de litio ya est  limitando las ventas de port tiles. Ya tenemos escasez y habr¡a que aumentar la producci¢n actual por un factor de 200¯. De modo que producir ®dos millones de toneladas por a¤o ser¡a agotar la reserva realista en un 10 por ciento anual, lo que es claramente insostenible¯,
    a¤ade.

    Vista la perspectiva de unos y la de otros, lo cierto es que para el horizonte
    2020 al menos medio mill¢n de toneladas de este metal se demandar¡a £nicamente para las bater¡as. Pero hay muchos otros usos, incluso farmacol¢gicos.

    En el campo de la energ¡a, el litio tambi‚n ®se est  utilizando en proyectos de investigaci¢n de fusi¢n nuclear. En esta  rea, el metal act£a como uno de los dos materiales para producir un material m s grande y generar energ¡a. Se trata del deuterio y del tritio. Mientras el primero se capta del agua del mar,
    el segundo no est  en la naturaleza por lo que para obtenerlo se sintetiza con el el litio. La uni¢n de ambos materiales produce un n£cleo de helio y un neutr¢n¯, explica Joaqu¡n S nchez, director del Laboratorio Nacional de Fusi¢n por Confinamiento Magn‚tico, del Ciemat.

    Precios

    Para esta aplicaci¢n futura se requiere muy poca cantidad de litio en comparaci¢n con toda la energ¡a que se producir¡a. ®Para una central de un gigavatio se precisar¡an 1.000 kilos de litio al a¤o. De modo que, para cubrir todas las necesidades energ‚ticas de una persona durante un a¤o se necesitar¡a £nicamente un gramo de este metal¯, asegura S nchez. ®De modo que si sube de precio –como ya est  sucediendo– no afectar¡a en exceso a esta tecnolog¡a de futuro¯, a¤ade.

    Un factor a tener en cuenta, ya que mientras en 1952 estaba a 21,69 d¢lares de
    media por kilogramo, en 1998 ya rondaba los 95,37. En EE UU, por ejemplo, el valor promedio en aduana de la importaci¢n de carbonato de litio fue, en 2007, de 3,45 d¢lares por kilogramo, aproximadamente un 49 por ciento m s caro que en
    2006, por del aumento mundial de la demanda, sobre todo para las bater¡as de litio, seg£n USGS.

    Ante la diversidad de opiniones sobre las reservas de este metal, lo cierto es
    que si los veh¡culos el‚ctricos son el futuro, habr¡a que pensar en diversas opciones para no caer en el mismo error que con el petr¢leo, apostar por una sola carta. E incrementar su reciclado. ®En Espa¤a no hay ninguna planta para reciclar el litio de las bater¡as, se ha hablado de crear una en Madrid, pero s¢lo se ha estudiado. En Europa hay dos desde hace un par de a¤os. De modo que el litio utilizado en las bater¡as de los m¢viles se manda a las plantas de B‚lgica y Suiza¯, explica Jos‚ P‚rez, director general de la Asociaci¢n Multisectorial de Empresas de Tecnolog¡as de la Informaci¢n, Comunicaciones y Electr¢nica (Asimelec).

    Saludos
    Rafael
    rsuarez(at)terra.es
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