• El origen de la vida.

    From Rafael Suarez@2:341/14 to Todos on Thu May 13 18:04:02 2010
    ­Hola Todos!

    JOS MANUEL NIEVES

    Hace m s de 150 a¤os, Charles Darwin propuso una teor¡a que entonces pareci¢ descabellada: todos los seres vivos comparten la herencia gen‚tica de un £nico y remoto antepasado com£n (UCA, por sus siglas en ingl‚s). Una idea que constituye uno de los pilares sobre los que el genial cient¡fico edific¢ su teor¡a de la evoluci¢n. A partir de ese £nico organismo ancestral, la vida se diversific¢ despu‚s en la multitud de formas que hoy pueblan nuestro mundo. Ahora, un bioqu¡mico de la Universidad de Brandeis en Boston, Massachusetts, ha
    publicado en Nature el primer estudio estad¡stico a gran escala que se realiza para poner a prueba la verosimilitud de la teor¡a.

    Y los resultados del estudio confirman que Darwin ten¡a raz¢n. En su ®Origen de las especies¯, el naturalista brit nico propon¡a que ®todos los seres org nicos que alguna vez han vivido en la Tierra han descendido de una forma primordial¯. Desde entonces, las evidencias que confirman la teor¡a se han multiplicado, bajo la forma de un n£mero creciente de criaturas ®de transici¢n¯
    entre unas y otras especies en el registro f¢sil, pero tambi‚n de una abrumadora cantidad de similitudes biol¢gicas a nivel molecular.

    Sin embargo, muchos bi¢logos se preguntan en la actualidad si las relaciones evolutivas entre los organismos vivientes se describen mejor con un £nico ® rbol familiar¯ o, por el contrario, con una red de m£ltiples  rboles evolutivos conectados entre s¡, como en una telara¤a. En cuyo caso, la vida habr¡a podido expandirse de forma independiente a partir de un n£mero indeterminado de ancestros, y no de uno solo.

    Sin embargo, seg£n el bioqu¡mico Douglas Theobald, autor principal del estudio, eso es algo que en realidad no tiene demasiada importancia. ®D‚jeles decir que la vida surgi¢ de forma independiente en m£ltiples ocasiones. Es algo
    que la idea de UCA permite. Y si fue as¡, la teor¡a sostiene que se produjo un cuello de botella en la evoluci¢n, en el que s¢lo sobrevivieron hasta el presente los descendientes de uno de los organismos independientes originales.

    Tambi‚n es posible que efectivamente emergieran poblaciones separadas, pero por medio del intercambio de genes a lo largo del tiempo se habr¡an convertido en una £nica especie que fue el ancestro de todos nosotros. En ambos casos, todo lo que est  vivo sigue estando relacionado gen‚ticamente¯.

    Por medio de potentes ordenadores y aplicando rigurosas f¢rmulas estad¡sticas,
    Theobald estudi¢ los varios modelos diferentes de ancestros que existen. Y sus resultados inclinan abrumadoramente la balanza en favor de la hip¢tesis de UCA,
    un £nico antepasado com£n. De hecho, UCA es por lo menos 102.860 veces m s probable que tener m£ltiples ancestros.

    Una especie de espuma

    Para realizar su an lisis, Theobald seleccion¢ 23 prote¡nas comunes a todo el espectro taxon¢mico, pero cuyas estructuras difieren de unas especies a otras. Busc¢ esas prote¡nas en doce especies diferentes, cuatro por cada uno de los tres diferentes dominios de la vida (Bacteria Archaea y Eucaryota). El paso siguiente fue preparar simulaciones inform ticas para valorar las probabilidades de los diferentes escenarios evolutivos para producir ese rango de prote¡nas.

    Y fue ah¡ donde Theobald se dio cuenta de que los escenarios evolutivos que part¡an de un £nico antepasado com£n superaban con mucho a los que se basaban en ancestros m£ltiples. ®Simplemente -explica el cient¡fico- los modelos con un
    £nico antepasado com£n explicaban mejor los datos, y adem s eran los m s simples, por lo que ganaban en todos los recuentos¯.

    Ahora bien, ¨qu‚ aspecto debe tener ese antepasado com£n y d¢nde vivi¢? El estudio de Theobald no puede responder esas preguntas, aunque el cient¡fico s¡ que se permite especular: ®para nosotros, debi¢ parecerse a una especie de espuma, viviendo quiz  en los bordes del oc‚ano, o quiz  en las profundidades, al abrigo de chimeneas geotermales. Aunque a nivel molecular, estoy seguro de que debi¢ tener un aspecto tan complejo y bello como el de la vida moderna¯

    Saludos
    Rafael
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